Testimony of Natasha Riddle Romero, Bilingual Community Organizer before the Committee of the Whole

March 4, 2022
Testimony
Person Testifying: Natasha Riddle Romero
Title: Bilingual Community Organizer, Under 3 DC coalition
Testimony Heard By: Committee of the Whole

Good morning Chairman Mendelson and members of the Committee on the Whole,

My name is Natasha Riddle Romero, organizer with the Under 3 DC coalition. The story I am about to share with you is about an immigrant, a student, and a teacher working in early childhood education in DC. She wished for me to read her testimony because she is here with a work permit and fears that exposing herself this publically could bring her or her employer trouble from Immigration and Customs Enforcement (ICE). I will refer to this teacher with a pseudonym Ana. Her testimony will focus on the admissions process for the bilingual CDA program at the University of the District of Columbia.

In mid 2021, Ana applied for the AA program at UDC. She had just received her TEACH DC scholarship and was excited to finally be able to pursue higher education in the United States, a rare opportunity for immigrants with limited english proficiency. She did her due diligence: had her high school transcripts from El Salvador translated and sent to UDC, which  included the 3 years of credits of elementary education she received at a Salvadoran university. She was then asked for tax transcripts, proof of DC residency and to complete the Accuplacer ESL (English as a Second Language).

This is where the issues began. She was told by a UDC staff person, Karima Garagan, that the results of the Accuplacer test did not matter because the program was bilingual. Remember that the bilingual AA program at UDC was meant to accommodate the hundreds of Spanish speaking teachers who needed to meet OSSE’s credential requirements by 2023. She failed the test, as would be expected from anyone with limited English proficiency. Again, it wasn’t supposed to matter. Then, she received an email from UDC admissions indicating that “After completing a careful review of your application and supporting credentials, our Admissions Committee has concluded that we are unable to offer you acceptance to the university”.

She then reached out to Teresa Aspinwall at MSSPA (Multicultural Spanish Speaking Providers’ Association) who enlisted Diego Aliaga, bilingual college counselor from the College Board for help. The admissions counselors at UDC said she needed to reapply from the beginning.

It was now December, and Ana was still struggling to figure out what she did wrong for her to be denied admissions, especially because she applied before many of her colleagues who did gain admission to the program. In that time, Ana lost her TEACH DC scholarship. On December 1, she was told to reapply for the Spring semester by December 3, 2021. She was denied again. There was no appeals process for admission into the program, so Ana thought there was nothing she could do. However, with the help of Teresa and myself, she was able to submit a discrimination complaint to OHR because she believed she was excluded from the program because of her language and legal status.

Ana’s story is one of many. The process of admissions for this program seems to fall apart first at the designation of foreign-born students without social security numbers as international students who need to take the Accuplacer test. They are not international students, they are DC residents.  It falls apart again when they inevitably don’t score high enough on the test and the system flags their application for a denial of admission.

After some investigation, it was determined that Sheila McKay, Lead Transfer Admission Officer at Office of Recruitment and Admissions may have been under the wrong impression that Ana and students like her who were applying to the same program were international students.

After several weeks of back and forth with UDC and a private meeting with the Dean of Academic Affairs Marilyn Hamilton of the community college about the admissions issues the program was having, Ana was admitted to the program in January. In that time she had been discouraged, disheartened, and discredited for not having the right documentation, not being a proficient enough English speaker, and not being able to get an explanation for her denial. She had lost her scholarship, to boot. When I spoke to her about this testimony she said, “Natasha, I just don’t know if it’s going to change anything. I am not the only one who was denied and lost their scholarship and I probably won’t be the last. All I want at this point is to enroll in classes and get my degree.”

Luckily Ana was finally admitted and with the help of the program director was registered for class and should start March 14. The administrative issues this group of students have to go through are really unacceptable. The program was set up to accommodate students like Ana and the city invested a considerable amount of money in the TEACH scholarship program. The vendor for the scholarship and the admissions team at the UDC community college need to coordinate so that these teachers don’t lose their much needed scholarship money.

Teachers like Ana should also not have to rely on connections to the Dean to pull strings to be admitted. The college needs to be trained on the particulars of this group. There also need to be more bilingual staff people to troubleshoot applications so that people like Teresa and Diego don’t have to spend months following up with UDC for dozens of students. Finally, the ESL requirements and classifications as international students need to be removed.


Español

 

Buenos días, presidente Mendelson y miembros del Comité en su entero,

Mi nombre es Natasha Riddle Romero, organizadora de la coalición Under 3 DC. La historia que voy a compartir con ustedes es sobre un inmigrante, un estudiante y una maestra que trabaja como en la educación infantil en DC. Ella deseaba que yo leyera su testimonio porque ella está aquí con un permiso de trabajo y teme que exponerse públicamente podría traerle problemas a ella o a su empleador por parte del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE, por sus siglas en inglés). Me referiré a esta profesora con el seudónimo de Ana. Su testimonio se centrará en el proceso de admisión para el programa CDA bilingüe en la Universidad del Distrito de Columbia.

A mediados de 2021, Ana aplicó para el programa AA en la UDC. Ella acababa de recibir su beca TEACH DC y estaba emocionada de finalmente poder seguir una educación superior en los Estados Unidos, una rara oportunidad para los inmigrantes con dominio limitado del inglés.

Hizo su diligencia debida: tradujo y envió a la UDC sus expedientes académicos de la escuela secundaria de El Salvador, que incluían los 3 años de créditos de educación primaria que recibió en una universidad salvadoreña. Luego se le pidió transcripciones de impuestos, prueba de residencia en DC y completar el Accuplacer ESL (inglés como segundo idioma)

Aquí es donde comenzaron los problemas. Karima Garagan, miembro del personal de UDC, le dijo que los resultados de la prueba Accuplacer no importaban porque el programa era bilingüe. Recuerde que el programa bilingüe de AA en UDC estaba destinado a acomodar a los cientos de maestros de habla hispana que necesitaban cumplir con los requisitos de credenciales de OSSE para 2023. Ella reprobó el examen, como se esperaría de cualquier persona con dominio limitado del inglés. Nuevamente, no se suponía que importara. Luego, recibió un correo electrónico de admisiones de la UDC que indicaba que “después de completar una revisión cuidadosa de su solicitud y las credenciales de respaldo, nuestro Comité de Admisiones concluyó que no podemos ofrecerle la aceptación en la universidad”. Luego se comunicó con Teresa Aspinwall en MSSPA (Asociación de Proveedores Multiculturales de Habla Hispana) que reclutó a Diego Aliaga, consejero universitario bilingüe del College Board para obtener ayuda. Los consejeros de admisiones de la UDC dijeron que necesitaba volver a presentar la solicitud desde el principio.

Ahora era diciembre, y Ana todavía estaba luchando por descubrir qué hizo mal para que le negaran la admisión, especialmente porque presentó su solicitud antes que muchos de sus colegas que obtuvieron la admisión al programa. En ese tiempo, Ana perdió su beca TEACH DC. El 1 de diciembre, se le dijo que volviera a presentar la solicitud para el semestre de primavera antes del 3 de diciembre de 2021. Se le negó nuevamente. No había un proceso de apelación para la admisión al programa, por lo que Ana pensó que no podía hacer nada. Sin embargo, con la ayuda de Teresa y mía, pudo presentar una queja por discriminación ante la OHR porque creía que estaba excluida del programa debido a su idioma y estado legal.

La historia de Ana es una de muchas. El proceso de admisión para este programa parece desmoronarse primero en la designación de estudiantes nacidos en el extranjero sin números de seguro social como estudiantes internacionales que necesitan tomar el examen Accuplacer. No son estudiantes internacionales, son residentes de DC. Se vuelve a desmoronar cuando, inevitablemente, no obtienen una puntuación lo suficientemente alta en la prueba y el sistema marca su solicitud de denegación de admisión.

Después de investigar un poco, se determinó que Sheila McKay, directora de transferencias y admisiones en la Oficina de Reclutamiento y Admisiones, podría haber tenido la impresión equivocada de que Ana y los estudiantes como ella que solicitaban el mismo programa eran estudiantes internacionales.

Después de varias semanas de ida y vuelta con la UDC y una reunión privada con la Decana de Asuntos Académicos Marilyn Hamilton del colegio comunitario sobre los problemas de admisión que estaba teniendo el programa, Ana fue admitida al programa en enero. En ese tiempo, ella se había sentido desanimad y desacreditada por no tener la documentación correcta, no ser lo suficientemente competente en hablar inglés y no poder obtener una explicación por su negación. Había perdido su beca, para empezar. Cuando hablé con ella sobre este testimonio, dijo: “Natasha, simplemente no sé si va a cambiar algo. No soy la unica al que se le negó y perdió su beca y probablemente no seré la última. Todo lo que quiero en este momento es inscribirme en clases y obtener mi título”.
Afortunadamente Ana finalmente fue admitida y con la ayuda del director de su programa fue registrada para la clase y debería comenzar el 14 de marzo. Los problemas administrativos por los que tiene que pasar este grupo de estudiantes son realmente inaceptables. El programa se creó para acomodar a estudiantes como Ana y la ciudad invirtió una cantidad considerable de dinero en el programa de becas TEACH. El proveedor de la beca y el equipo de admisiones de la universidad comunitaria de UDC deben coordinarse para que estos maestros no pierdan el dinero de la beca que tanto necesitan.

Maestros como Ana, tampoco deberían  tener que depender de las conexiones con Dean Hamilton para mover los hilos para ser admitido. El colegio necesita ser entrenado en los detalles de este grupo. También es necesario que haya más personal bilingüe para solucionar problemas en las solicitudes para que personas como Teresa y Diego no tengan que pasar meses haciendo un seguimiento con UDC. Finalmente, los requisitos de ESL y las clasificaciones como estudiantes internacionales deben eliminarse.

Teresa Aspinwall o yo podemos responder preguntas sobre la situación de Ana y trabajar con sus oficinas para garantizar que estos problemas se resuelvan.